70年來最大變革! NASCAR展示第七代Next Gen賽車

 
相對於持續追逐最新科技演進的F1賽事,美國的NASCAR系列賽倒是一門相當頑固且古典的賽車活動,而當第七代「Next Gen」賽車設定於2022賽季2月於Daytona 500登場時,這也象徵著NASCAR賽事將面臨70年以來的最大改革,全新的對稱車體設計、單孔鋁合金車輪、齒輪齒條轉向、獨立後懸吊的規格都與過去大不相同,外型更貼近市售車的Next Gen系列不僅會改變汽車製造商的營銷模式,同時也會改變車隊經營甚至是車手的駕駛風格。
 

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與上一代的NASCAR賽車在根本上有著相當大的差異,Next Gen在外觀造型上看起來會更接近街車,採用平坦的碳纖維底板與新設計的後擴散器,新賽車不像過去以偏心設計來產生更大的側向力,”對稱”的外型將會改變工程師運用空氣力學的方式。古老的管式車架也將會成為歷史,新規劃的中央座艙與螺栓式前後副車架不僅結構較單純,同時在發生碰撞之後的維修成本也更低。車體鈑件不再使用金屬,而是分件式的碳纖維強化塑料;因此當車手們在激烈的搏擊之後,車隊只需要針對重點部位更換,而不是把整個車側全部替換掉,藉此大幅減少成本消耗。
 

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而Next Gen的變化幅度還不只於此,古老的循環球型轉向機構(recirculating-ball steering box)終於改為現代化的齒輪齒條轉向轉向(rack-and-pinion steering),後懸吊從活動式後軸(live rear axle)轉變成為獨立懸吊,新世代的Öhlins四向可調阻尼結合底盤設定也注定會大幅的改變車手駕駛風格。而Goodyear全新研發Eagle賽車輪胎寬度加大,輪圈則是從原始的15吋鋼製輪圈改為18吋的鋁合金輪圈以容納更大的制動系統,但相信大部分車迷最在意的仍是單孔輪圈的設定將會大幅的減少進站換胎的戲劇效果。
 

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Toyota的賽車研發總監David Wilson表示:「我認為大多數車迷無法真正理解新車改變的規模與幅度,這在NASCAR的歷史上是前所未有的。其變化的程度甚至比這個賽事在過去50年以來所累積的改變還要更大。」相當耐人尋味的是,NASCAR在過去50年以來的轉變確實不大,除了噴射供油一直到2012年才開始實施(一部分卡車系列至今仍然維持著化油器設定),五孔螺絲輪圈與組員精湛的換胎技術也都是NASCAR古早且重要的經典技藝之一。
 

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NASCAR早在2019年就持續與主要參加車廠如Chevy、Ford以及Toyota等品牌討論改組事宜,高層從澳洲的Supercars Championship與FIA GT3等賽事取得靈感,他們認為如果全新的平台可以有效減少運營成本,甚至讓外型更像是市售車輛時,Next Gen也許能夠獲得觀賽車迷更多的正面回饋,更重要的是:讓這個經典的賽車運動能夠與時俱進。
 

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成本的控管會是主要的改革重點,Joe Gibbs Racing車隊的領隊Adam Stevens指出,這些變化都會重大的影響他們為賽事準備的行程,而23xi車隊總監Steve Lauletta則是認為他們會需要進行一輪短期投資來因應設備更新,但他也認為以長遠的角度來看,這些改變仍然是很好的轉機。
 

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最後,Toyota的賽車研發總監David Wilson給出了一則相當精確的評論:「過去整個NASCAR和車隊的心態是”如果它沒壞掉,我們就不修它”。但現在整個產業決定手拉手一同邁向改革,而這個進化已經夠巨大,是時候讓變革來改造我們的賽車了;與其隨著時間一點一點變化,基本上我們這次是連根拔起重頭開始。」
 

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