站上頂尖車廠的最後一步:Toyota Gazoo Racing(4) 豐田社長最愛的拉力賽

 
在超過30年的努力之後,Toyota終於征服了法國利曼24小時耐久賽,並累積無數優勝獎盃,但是在2023年見真章的第100屆利曼大決戰之前,Toyota Gazoo Racing投入WRC的計畫也將要面臨全新目標。

讓我們先把時空背景移回2015年,當時WEC耐久系列賽廝殺正激烈,除了持續研發改善車輛競爭力之外,Toyota的另一個專案計畫也默默啟動。為了讓Toyota品牌重返WRC賽事,TMG也依照當年的賽事規章,使用歐洲的Yaris車型投入計劃,TMG位於德國總部內設有風洞實驗室,他們很早就開始進行空氣力學套件開發測試,並在相當短的時間之內就打造了試裝車型。Toyota在WRC的參賽歷史與成績皆不俗,因此這個風向球馬上獲得各方正面回應,甚至因緣巧合之下,一向不按牌理出牌的豐田社長也遇到了四屆WRC冠軍車手Tommi Makinen…

 
冠軍加入團隊

Tommi Makinen這位越野拉力賽事名將在2003年退休之後也沒閒著,立即在2004年回到芬蘭家鄉創立自主品牌,公司除了教導培訓年輕車手之外,也承接私人車隊的後勤整備,畢竟賽車是一項分工精細的團隊運動,想要獲得優勝肯定少不了強大的後勤團隊。

過去Tommi Makinen從來沒有跟Toyota合作過,但這位曾是可敬的對手也很快就接受社長的邀約與挑戰。當時已熟悉賽車運動的豐田社長雖然有堅強的TMG歐洲團隊,但要挑戰世界頂級的賽事WRC,仍需要與孰悉該賽事的專家合作,如此團隊才能以最快的速度解決無法預期的狀況問題。
 

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Tommi Makinen很快就接受社長的邀約與挑戰開始領導Toyota WRC團隊。

距離2017年賽季開幕僅18個月,Makinen立刻發動了人脈資源召集人馬,他邀請到過去Subaru時期合作良好的技術總監Michael Zotos加入團隊,並針對已經開始研發的TMG引擎交換設計經驗。雖然各方面都是最頂尖專業的團隊,但Makinen與TMG團隊仍需要一些磨合時間,而專業意見總有多少摩擦,Michael Zotos最後在2016年就選擇離開Toyota,改由Tom Fowler承接總工程師職責業務,持續不斷的改造精進首輛Toyota Yaris WRC賽車。
 

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Makinen也邀請到過去Subaru時期合作良好的技術總監Michael Zotos加入團隊,但Zotos並沒有任職太長的時間。
Tom Powler扛下初期研發團隊人事方面的混亂。
Tom Powler扛下初期研發團隊人事方面的混亂。


 
勢如破竹

2017年1月19日法國蒙地卡羅開幕站,全世界WRC車迷焦點都落在由Makinen領軍的Toyota Gazoo Racing WRC車隊,經過一年以上的開發準備,原廠已投注了龐大的資源要與Ford、Citroen、Hyundai等廠隊競爭,Toyota勢必只能成功不許失敗。雖然當時S.Ogier仍主宰著WRC賽場,蒙地卡羅站更像法國車手後花園一般,但所幸Yaris WRC首次登場即獲得總排名第二的成績,首戰成績已令人相當滿意,而第二站來到瑞典之後,主戰車手Jari-Matti Latvala便順利取得分站冠軍,當時期待Toyota重返WRC的車迷們可是樂歪了。
 

但畢竟WRC仍是世界最高等級的越野賽事殿堂,雖然Latvala與Anttila是具有競爭力的組合,但似乎與穩定奪冠還需要更多努力,同時Tom Fowler也發現了車輛設計方面需要諸多改進,他一面汲取參賽取得的資料分析,同時針對空氣力學與散熱的設計進行改善調整。
 

FIA WORLD RALLY CHAMPIONSHIP 2017
Latvala與Anttila雖然是具有競爭力的組合,但仍缺乏一些奪冠的要素。
FIA WORLD RALLY CHAMPIONSHIP 2017
Tom Fowler也同時針對空氣力學與散熱的設計進行改善調整。

 
如虎添翼

2018年,Makinen成功與開竅的O. Tänak / M.Järveo簽下兩年合約,這組正值巔峰的愛沙尼亞組合在2018-2019年賽季共獲得了10次分站優勝,更在2018年幫助Toyota Gazoo Racing WRC獲得年度車廠總冠軍。2019年Toyota WRC車隊更加勢不可遏,還成功阻止現代拉力之王S.Ogier取得年度車手冠軍七連霸的企圖。Tänak最後以總積分263分獲得年度車手總冠軍殊榮,但季末卻仍決定轉隊加入Hyundai Motorsport;雖然少了這位中生代的冠軍車手,但六屆WRC年度冠軍車手S.Ogier 卻在2020年加入Toyota,讓車隊痛失人才的失落感頓時煙消雲散。
 

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O. Tänak / M.Järveo在2018年幫助Toyota Gazoo Racing WRC獲得年度車廠總冠軍。

Toyota Yaris WRC賽車表現一直都很穩定,而當最主要的競爭對手變成隊友時,角色立場直接互換,在性能穩定的賽車與駕駛技巧高超的車手組合之下,Ogier輕鬆入手2020年度的車手冠軍,此時Makinen也決定帶領車隊進入下一轉換階段。
 

現代拉力之王ogier意外的加入,2021年年度車手車隊冠軍可算輕鬆獲取。
在性能穩定的賽車與駕駛技巧高超的車手組合之下,Ogier輕鬆入手2020年度的車手冠軍。

豐田社長一直希望能以日本車廠與車手挑戰世界一級賽事的優勝,但其實這並不只是Toyota的宿願,這同時也是各日本車廠參與賽事運動的共同目標。年輕有潛力的車手是各車隊積極尋找的對象,當時WRC 2組表現相當穩定的Skoda車手K.Rovanperä也成了2020年各車隊最熱門的邀請對象。Rovanperä於2020年加入Toyota車隊挑戰WRC Class 1最高級別賽事,挾著原廠車隊豐富的資源以及冠軍車手經驗傳承,他不但獲得主場愛沙尼牙站的分站優勝,更以20歲又290天的年齡寫下WRC歷史上最年輕分站冠軍車手的紀錄。
 

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表現相當穩定的K.Rovanperä也成了2020年各車隊最熱門的邀請對象。

 
世代傳承

過去日本車手有勝田 範彥與新井 敏弘等人在世界拉力舞台中奮鬥著,其中勝田擁有日本「柏油之王」美譽,新井則是Subaru御用車手,兩位都是日本拉力屆相當知名的車手,也各自擁有擅長的領域。但隨著年齡著增長,他們也開始思考並布局培育下一世代的計畫;而就這麼剛好,繼承兩位老將經驗技術的新世代車手新井 大輝與勝田 貴元都同在拉力圈發展,正好同年齡的兩位新人自然也會被車迷拿來比較,並肩負著許多人的期待。
 

勝田範彥
勝田 範彥
新井敏弘
新井 敏弘

而在這個世代交鋒的競爭之中,目前是勝田家族率先掌握到這個機會,勝田 貴元在2021年參加了幾站賽事,雖然他的成績並不是很穩定,但是他的駕駛風格與發展潛力已被原廠認可,2022年也將會參加全年賽事,藉此加速累積實戰經驗,離日本車手代表日本車廠獲得年度優勝的目標更近一步。
 

勝田 貴元在2021年參加了幾站賽事,駕駛風格與發展潛力已被原廠認可。
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兩位新世代車手都同在拉力圈發展,正好同年齡的兩位新人自然也會被車迷拿來比較。

事實上兩位日本拉力界天王也沒閒著,勝田 範彥代表Toyota Gazoo Racing車隊,新井 敏弘也代表Subaru車隊參加日本境內JRC拉力賽,兩人都以實際的參與支持基層賽事運動,不僅提升賽車運動風氣,同時也尋找年輕有潛力的拉力車手。
 

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兩位日本拉力界天王也沒閒著,勝田 範彥代表Toyota Gazoo Racing車隊參與支持基層賽事運動。

 
即將迎接全新挑戰

在使用舊車參加2020年賽季後,當代拉力天王S.Ogier如願再度獲得年度車手冠軍殊榮,但因為計分計算方式,Toyota Gazoo Racing WRC只以五分之差未能獲得車隊年度積分冠軍。Tommi Makinen所屬的Tommi Mäkinen Racing Oy則是首次成為車隊顧問角色與Toyota合作,因為社長希望除了WRC車隊之外,也能夠藉由其他的專業人員參與車輛開發,因此Jari-Matti Latvala從車手職位被任命為領隊的角色,從結果來看也可算無縫接軌。2021年,Toyota Gazoo Racing WRC才終於再次取得年度車手與車隊冠軍。
 

2019西班牙站Alonso也曾到現場觀摩WRC賽事,或許未來有機會看到F1車手也來挑戰。
2019西班牙站Alonso也曾到現場觀摩,或許未來有機會看到F1車手前來挑戰WRC賽事。

由於2022年賽事將以全新的車輛規格進行,各車隊也開始進入2022年車輛測試,當車隊忙於賽事進行的同時,Makinen的團隊即負責路試, WRC全新賽季會有什麼變化也令人期待。

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WRC會受到豐田社長如此重視,除了不斷在會場表演繞圈圈甩尾之外,最重要就是打造Toyota的量產性能車,而事實上整個GR市售商品的分級規劃也早有定案。下一章節我們將為各位介紹未來GR量產化後的市場定位。
 

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